Le premier cancérogène, dont la propriété dangereuse a été scientifiquement prouvée, était le benzpyrène. C’est l’un des composés nocifs de la fumée de cigarette, mais sa parenté chimique est tout aussi dangereuse : ces derniers sont des hydrocarbures aromatiques polycycliques produits par la combustion des combustibles utilisés dans les transports, le chauffage et la production d’énergie, les polluants atmosphériques HAP sous forme abrégée.

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Des chercheurs américains ont déjà décrit que les tests de renseignement montrent que les enfants de femmes enceintes vivant à New York se portent moins bien à l’âge de cinq ans que les enfants de mères vivant dans un même âge, mais avec un meilleur environnement de l’air. Étant donné que les femmes examinées étaient colorées, on a supposé que le résultat pouvait être d’origine génétique. C’est pourquoi l’équipe de recherche du Columbia Center a décidé de mener l’étude avec des enfants de femmes blanches. Ses résultats viennent d’être publiés.

Frederica Perera et ses collègues ont effectué des observations à Cracovie. Dans la ville polonaise, la pollution atmosphérique par les HAP est très forte. Comme à New York, les femmes qui ont participé à l’étude n’ont pas fumé ici non plus. La contamination de l’air inhalé a été vérifiée en portant un instrument qui mesurait continuellement la concentration de HAP dans l’environnement pendant 48 heures.

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La quantité d’HAP dans le sang ombilical a également été déterminée à l’accouchement et les enfants ont été régulièrement examinés jusqu’à l’âge de cinq ans. À la fin de l’observation, la capacité mentale, l’intelligence a été mesurée par une méthode internationalement acceptée, le test Corbeau, et l’éducation de la mère a également été prise en compte. Il a également été tenu compte d’autres facteurs nocifs, tels que la fumée secondaire de tabac ou la contamination potentielle au plomb.

L’ étude menée en Pologne a confirmé les données américaines : les enfants de femmes qui portent leur grossesse dans de l’air fortement pollué à l’âge de cinq ans ont montré des capacités intellectuelles plus faibles que celles des familles vivant dans l’air pur.